Het is vandaag vast onmogelijk ons een wereld zonder kunststoffen voor te stellen. In Europe wordt jaarlijks 58 miljoen ton kunststoffen geproduceerd van een materiaal dat net iets meer dan 100 jaar geleden voor het eerst werd gecreëerd, meer precies in 1907, toen Leo Baekelandt, een Belgische (Gentse!) wetenschapper die in leefde in New York, het zogeheten Bakeliet uitvond, de eerste volledig synthetische kunststof. Toch moesten we nog tot de jaren 1950 wachten op de volledige doorbraak van de productie en commercialisatie van kunststoffen.

De specifieke kunststofeigenschappen zoals gemakkelijke vormgeving, lichtgewicht, sterkte, functionaliteit, recycleerbaarheid en corrosieweerstand zijn belangrijke elementen voor een steeds groter gebruik van kunststoffen.

Wat zijn kunststoffen?

Kunststoffen bestaan uit een grote waaier van synthetische en half-synthetische organische elementen die gegoten worden tot vaste objecten. Kunststoffen worden doorgaans geproduceerd uit petroleum hoewel er steeds mmer hernieuwbare en/of gerecycleerde grondstoffen worden toegepast.

Helaas vertaalt het succes van het product zich in een wereldwijd afvalprobleem met vervuilde oceanen en kunststofafval dat tot in de meest afgelegen plekken op aarde wordt teruggevonden, waardoor recyclage een zeer belangrijk thema is voor de kunststofverwerkende industrie.

Het technologiedomein "Plastics Characterisation, Processing & Recycling" richt zich vooral op:

 
Product- en procesoptimalisatie van (bio)polymeren om hun verwerkbaarheid en (hoogtechnologische) toepassingsmogelijkheden te verbeteren :
  • ontwikkelen van een nieuwe generatie thermoplastische elastomeren
  • formuleren van PLA weekmakers voor textielextrusie, kunststofverwerking en coating
  • ontwikkeling van biopolymeerkwaliteiten voor verpakkingen
Ecologisch functionaliseren van kunststoffen
  • met natuurlijke vezels versterkte kunststoffen (vlas, hennep, hout, cellulose,…)
  • ontwikkeling van gefunctionaliseerde kunststoffen door toevoeging van antimicrobiële, vlamvertragende, geleidende en andere eigenschappen
  • schuimtechnologie om lichtgewicht structuren te creëren
End-of-Life en Recyclage
  • identificatie en karakterisatie van gerecycleerde polymeren
  • recyclage en valorisatie van thermoplastische polymeren en thermohardende composieten
  • upgraden van polymeermengsels via compatibilisatie
  • markers voor een betere recyclage
REACH conformiteit van gerecycleerde materialen 
Procesontwikkeling
  • optimalisatie van energieverbruik tijdens de kunststofverwerking